Un «colapso irreversible» de la capa de hielo de la Antártida

No es usual que publiquemos como Destacado el extracto de un artículo científico. Pero este trabajo de los investigadores Julius Garbe, Torsten Albrecht, Anders Levermann, Jonathan F. Donges y Ricarda Winkelmann, publicado en Nature el miércoles pasado, puede ser una de las noticias más importantes aparecidas en este portal. Lamentablemente:

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«Más de la mitad de los recursos de agua dulce de la Tierra están en la capa de hielo de la Antártida, que por lo tanto representa, con mucho, la mayor fuente potencial de aumento del nivel del mar en el mundo en condiciones de futuros cambios de temperatura.

Su estabilidad a largo plazo determina el destino de nuestras ciudades costeras y el patrimonio cultural. Las retroalimentaciones entre el hielo, la atmósfera, el océano y la Tierra sólida dan lugar a posibles no linealidades en su respuesta a esos cambios de temperatura.

Hasta ahora, carecíamos de un análisis de estabilidad completo de la capa de hielo antártica para diferentes niveles de calentamiento global. Aquí mostramos que la capa de hielo de la Antártida exhibe una multitud de umbrales de temperatura, más allá de los cuales la pérdida de hielo es irreversible.

De acuerdo con paleodatos encontramos, utilizando el Modelo Paralelo de Capa de Hielo, que a niveles de calentamiento global de alrededor de 2 grados Celsius por encima de los niveles preindustriales, la Antártida Occidental está encaminada a un colapso parcial a largo plazo, debido a la inestabilidad de la capa de hielo marina.

Entre 6 y 9 grados de aumento de la temperatura global por encima de los niveles preindustriales, se desencadena la pérdida de más del 70 por ciento del volumen de hielo actual, principalmente debido a la retroalimentación de la elevación de la superficie del mar.

Con más de 10 grados de aumento de la temperatura global por encima de los niveles preindustriales, la Antártida se encamina a estar prácticamente libre de hielo.

La sensibilidad a la temperatura de la capa de hielo es equivalente a 1,3 metros de suba del nivel del mar por cada grado de aumento de la temperatura global, hasta 2 grados por encima de los niveles preindustriales; por encima de ese aumento de la temperatura global, casi se duplica: 2,4 metros por cada grado que aumente la temperatura global entre 2 y 6 grados; más allá de ese nivel, aumenta unos 10 metros por cada grado de aumento de la temperatura global entre 6 y 9 grados.

Cada uno de estos umbrales da lugar a un comportamiento de histéresis: es decir, la configuración de la capa de hielo observada actualmente no se recupera, incluso si las temperaturas revierten a los niveles actuales.

En particular, la capa de hielo de la Antártida occidental no vuelve a crecer en su extensión moderna hasta que las temperaturas son al menos un grado Celsius más bajas que los niveles preindustriales. Nuestros resultados muestran que si no se cumple el Acuerdo de París, la contribución a largo plazo del nivel del mar de la Antártida aumentará drásticamente y superará la de todas las demás fuentes.»

Algunas de las referencias:

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